De programmaraad stelt voor: Eric Klarenbeek van Studio Klarenbeek en Dros

In onze rubriek ‘De programmaraad stelt voor’ spreken we dit keer ontwerper Eric Klarenbeek, van het duo Eric Klarenbeek en Maartje Dros, 'designers of the unusual'. Zij 3D-printten eerder producten van paddenstoelen en agrarisch afval en creëerden een ‘absorberende architectuur’ van mos om CO2 langs de autoweg te reduceren. We spreken Klarenbeek over hun bio-plastic van algen, die in de toekomst mogelijk alle synthetische plastics kan vervangen.

Foto: Antoine Raab

Wat is uw innovatie?

We zijn nu drie jaar bezig met het ontwikkelen van biopolymeren – een soort plastics – uit algen en zeewier. We kunnen microalgen cultiveren en kweken. Dat doen we in Zuid-Frankrijk, daar is het klimaat goed en groeien de algen sneller. In Nederland zijn we vooral bezig met zeewier, de macroalgen. We werken bijvoorbeeld samen partijen die zich bezighouden met het winnen en cultiveren van zeewier.

Alle ingrediënten die je nodig hebt om tot een biopolymeer te komen kunnen uit algen worden gehaald. En er kunnen ook verschillende kleuren mee worden gemaakt. Je hebt dus een scala aan materialen en pigmenten. We maken dat allemaal geschikt voor 3D-printers, en komen zo tot een product dat een-op-een kunststof kan vervangen.

Waarom is dit uniek?

De techniek is niet perse uniek, maar de koppeling van alle verschillende schakels wel. Algen kweken, ze converteren naar producten en lokaal uitprinten met een 3D-printer waren afzonderlijk allemaal al mogelijk, maar de samenkomst is uniek. Ik vind uniek zijn niet zo belangrijk, wij zijn liever de katalysator, degenen die dit proces versnellen en vooruitbrengen. We creëren ook altijd een netwerk. In Nederland bijvoorbeeld met de Universiteit Wageningen, een bioloog en een ander bedrijf dat algenextractie kan doen. Zodat we de componenten uit de algen kunnen halen die we willen gebruiken. Zodoende koppelen we die verschillende schakels aan elkaar. We werken samen met pioniers. We willen ook niet uniek blijven, het moet gewoon gebeuren!

Wat draagt uw innovatie bij aan de global challenges van de Innovation Expo?

Het is echt belangrijk dat we van onze verslaving aan fossiele plastics afkomen. Plastic breekt nooit af. Een derde van alle plastic eindigt in de natuur. De plastics die wij maken zijn allemaal degradeer- of composteerbaar. We concurreren niet om landbouwgrond voor voedsel, omdat de algen in de zee gekweekt worden. De algen absorberen CO2 en stoten zuurstof uit. En je zou er de hele plasticindustrie mee kunnen vervangen. We zijn nu begonnen met 3D-printen, zodat producten lokaal gemaakt kunnen worden. Als er bijvoorbeeld een kopje uit de printer komt, dan is het direct bruikbaar. Zo kun je in Afrika, Frankrijk, Nederland, overal kleine printhubs maken waar die producten geproduceerd worden. Zonder dat je nog afhankelijk bent van de fossiele industrie. Er zijn dus ook geen grote fabrieken voor nodig.

In welke fase bent u met uw innovatie?

We hebben een aantal recepten die we nog steeds optimaliseren, maar we kunnen ze al wel maken. Er zijn natuurlijk regels omtrent voedselveiligheid waar we aan moeten voldoen. We hebben daar bepaalde certificeringen voor nodig. En we werken eraan dat onze producten volledig uit lokale bronnen komen. We komen nu tot ongeveer 75%: soms werken we met een biopolymeer die gewonnen wordt uit suikerriet, die we dan mengen met algen.

Wat hebt u nodig om uw innovatie te versnellen?

Er is nog veel onderzoek nodig. We zijn met de Universiteit Wageningen al twee jaar bezig. Hoe kun je lokaal vanuit een alg een biopolymeer maken zonder dat je daar een hele fabriek voor nodig hebt? Dat is het onderzoek: mengen en roeren, kennis van vroeger, van nu en van de toekomst combineren.

De laatste 5 jaar is er in Nederland veel kennis opgedaan over het cultiveren van zeewier. In Frankrijk worden algen gecultiveerd en zijn ze al algemeen geaccepteerd als voedingssupplement. De Luma Foundation, de Franse partij waarmee we samenwerken, investeert in ons onderzoek. Zo konden we het Algenlab in Atelier LUMA oprichten, hebben we een team van wetenschappers en biedt Luma ons een podium. Dat is een hele toffe kans. In Nederland zijn we langzaam aan het groeien met de kennis vanuit Wageningen. Er wordt momenteel nog geen zeewier gekweekt in zee, het wordt nu nog aan de kust gewonnen. Maar de Noordzeeboerderij wil bijvoorbeeld graag zeewier tussen windmolens kweken en wij zijn er straks klaar voor om er mooie producten van te maken die gezond zijn voor onze omgeving!